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5 surprises de moutons prouvées par la science

5 surprises de moutons prouvées par la science

PHOTO: Stefan Powell / Flickr

Les moutons sont aux prises avec des siècles de stéréotypes, généralement décrits comme dociles et stupides. Mais ces cinq découvertes fascinantes de la recherche montrent qu'une grande partie de ce que nous pensons savoir ne l'est pas.

1. Les moutons reconnaissent et se souviennent des visages

Des recherches menées au Babraham Institute de Cambridge, en Angleterre, ont montré que les moutons reconnaissent et se souviennent des visages - moutons et humains - et qu'ils réagissent à différentes expressions faciales. Dans ces expériences, 20 moutons ont été présentés avec des images de 25 paires de visages de moutons. Les chercheurs ont formé les moutons à associer l'une des 25 paires à une récompense alimentaire. Les résultats indiquent que les moutons peuvent se souvenir des visages d'au moins 10 personnes et de 50 visages de moutons différents pendant plus de deux ans. Tout comme les humains, ils préfèrent également un sourire à d'autres expressions moins amicales.


2. L'intelligence des moutons correspond à celle des singes et des humains

La professeure Jenny Morton étudie les troubles neurologiques, y compris la maladie de Huntington à l'origine de la démence, à l'Université de Cambridge en Angleterre. Les moutons ont trouvé leur place dans le travail du professeur Morton parce qu’ils peuvent servir de modèle animal de la maladie de Huntington.

Les expériences de Morton avec les moutons des Welsh Mountain indiquent que, dans certaines tâches d’apprentissage, les moutons fonctionnent à un niveau similaire à celui des singes et des humains. Comme le journal britannique Telegraph a rapporté que Morton a utilisé des seaux jaunes et bleus pour voir combien de temps il fallait aux moutons pour apprendre qu'ils pouvaient trouver de la nourriture dans le même seau de couleur à chaque fois. Les moutons ont appris cela après environ sept séances, à peu près aussi longtemps que les singes et les humains en ont besoin dans des tests comparables. Lorsque Morton a échangé la nourriture dans un seau de couleur différente, les moutons se sont adaptés, comme ils le faisaient aussi lorsqu'ils devaient apprendre où se trouvait la nourriture selon des formes colorées. Ce sont des changements de règles sophistiqués que même les humains ont besoin d'un certain temps pour apprendre, et que les souris et les rats ne peuvent pas faire du tout.

3. Séparation sociale des moutons par sexe

Les éleveurs de laine et les bergers maintiennent les moutons séparés par sexe la plupart du temps, ce qui permet aux béliers et aux brebis de se mélanger uniquement au moment de la reproduction. Mais les recherches indiquent que la ségrégation sexuelle se produit même sans l'aide d'un berger, et que l'organisation sociale varie considérablement d'une race à l'autre.

Une étude a examiné les associations formées entre des moutons individuels dans des troupeaux naturels de moutons Dorset Horn, Merino et Southdown. Dans Dorset Horns et Southdowns, la plupart des associations étaient entre des moutons d'âge et de sexe similaires, les mâles de moins de 2 ans formant les associations les plus fortes et se tenant à l'écart des femelles plus âgées; ces femelles avaient également tendance à s'associer. Les mérinos formaient des sous-groupes uniquement en cas de pénurie alimentaire extrême, puis étaient séparés selon le sexe et le groupe d'âge, tout comme les Dorset Horns et Southdowns.

4. Les moutons laineux peuvent prédire la météo

Même à l'ère des radars, des satellites et de toutes sortes de capteurs, les prévisionnistes naturels utilisent des signes comme la croissance de la laine pour prédire le temps. David King est l'une de ces personnes et il a accumulé un bon bilan au cours de 50 ans: le Telegraph rapporte que «M. King, 76 ans, peut prédire les conditions trois à six mois à l'avance avec une précision étonnante de 90%. »

Les gens de la fibre disent souvent que «la laine se cire à mesure que l'hiver diminue», une façon succincte de noter que les moutons cultivent leur toison la plus lourde de la fin de l'été jusqu'au solstice d'hiver. Des études suggèrent que la croissance de la laine - comme la croissance de l'oignon - est affectée par la lumière (photopériodicité), et plus particulièrement par la diminution des heures de lumière du jour, plutôt que par la température. Une étude, par exemple, a trouvé un creux dans la production de laine d'août à septembre et un pic en janvier, et a indiqué que la technique de David King pouvait être plus que de l'art populaire: le modèle de croissance saisonnière de la laine des moutons au pâturage semblait similaire au rythme photopériodique. , mais s'est produit environ un mois plus tôt.

5. La composition du lait de brebis fluctue pendant la lactation

Les recherches menées par le professeur Debbie Charney et Add DiPastina de l’Université Cornell ont voulu savoir si la composition du lait de brebis change au cours de la lactation, car la cohérence de la nutrition est essentielle à la croissance et à la survie de l’agneau. Comme indiqué dans Mouton! Magazine (v.36: 6, page 15) l'équipe de Cornell a recueilli des échantillons de lait de chaque brebis en lactation de l'étude six fois par jour, aux jours de lactation 18, 19, 20, 38, 39 et 40. Les échantillons ont ensuite été analysés pour la graisse, les protéines et la teneur en lactose par heure de la journée et stade de lactation.

L'équipe a constaté que la composition du lait changeait effectivement avec le temps, avec des différences significatives de protéines moyennes et de lactose par stade de lactation. De plus, les brebis en début de lactation ont produit le plus grand volume de lait entre 4 h et 8 h, avec une baisse de production entre 12 h. et 20 h La production a de nouveau augmenté vers minuit.

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