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Alpagas: dollars et sens

Alpagas: dollars et sens

PHOTO: iStock / Thinkstock

Il y a quelques décennies à peine, il n'y avait qu'une poignée d'agriculteurs et d'éleveurs qui importaient et élevaient des alpagas aux États-Unis.

Maintenant, grâce à un certain nombre de facteurs, les alpagas sont considérés comme un investissement lucratif et relativement facile pour le bétail, leur nombre grimpant à environ 50 000 dans ce pays.

Pourtant, c'est une goutte dans le seau par rapport à environ 3,5 millions d'alpagas en Amérique du Sud, leur continent d'origine.

Qu'est-ce que cela signifie pour l'alpaga en Amérique du Nord et ses éleveurs et propriétaires? Combien de temps la croissance du marché de l'alpaga dans ce pays peut-elle être soutenue? Et à part les dollars et les cents, qu'est-ce qui rend l'alpaga si adorable?

Histoire de l'alpaga

Les alpagas sont des ruminants modifiés, faisant partie de la famille des camélidés, qui comprend également les lamas et les chameaux. Ils sont plus petits que leurs cousins, mesurant environ 36 pouces au garrot et pesant environ 150 à 200 livres.

Bien que leur taille plus petite et leurs visages interrogateurs leur confèrent en fait un facteur de gentillesse élevé, le fait qu'ils soient ou non câlins est discutable.

De nombreuses publicités et sites Web d'alpagas présentent l'image omniprésente d'un adorable enfant étreignant un adorable alpaga, mais en fin de compte, ce sont des créatures de bétail.

Vous trouverez peut-être parfois des alpagas qui apprécient ses câlins, mais pour la plupart, ils sont assez heureux de se mêler aux leurs et de venir chez les humains pour des friandises et une bonne gratte.

Indépendamment de sa prédisposition à être étreint, l'alpaga est beaucoup plus facile à manipuler que la plupart des autres animaux. Ils sont plus petits et donc moins intimidants que les chevaux ou le bétail, ne défient pas les clôtures comme le font les chèvres et sont robustes et faciles à entretenir. Les alpagas sont certainement du bétail «convivial», ce qui contribue à expliquer à la fois leur attractivité en tant qu'investissement en élevage et leur réputation de câlin.

L’histoire des alpagas explique leur nature résistante… Les alpagas sont originaires d’Amérique du Sud où les Incas les ont élevés pendant des milliers d’années. La vie des Incas était étroitement liée à celle des alpagas, utilisant les animaux pour la toison, la nourriture et le transport. Pendant la colonisation espagnole de l'Amérique du Sud, le nombre d'alpagas et de lama a diminué et les Incas et leur bétail ont fui la plupart du temps vers les climats plus élevés et plus rudes des Andes. En conséquence, les alpagas sont devenus des brouteurs extrêmement efficaces.

En 1984, plusieurs alpagas ont été importés aux États-Unis depuis la Bolivie, le Chili et le Pérou. Mais en 1998, l'Alpaca Registry Inc., basé aux États-Unis, a été fermé à tout animal nouvellement importé dans le but d'améliorer la race dans ce pays. Au fur et à mesure que la rumeur se répandait sur la facilité d'entretien et de garde des alpagas, le nombre d'éleveurs et de passionnés a augmenté.

Soins et alimentation

À quel point les alpagas sont-ils faciles à garder? Voici quelques notions de base:

Les alpagas sont des brouteurs extrêmement efficaces, ils nécessitent donc peu de pâturage et, avec leurs pieds rembourrés, ils sont très faciles sur la terre. De nombreux éleveurs complètent les régimes d'alpaga avec du foin d'herbe du verger et ajoutent une petite ration de céréales en granulés.

Ceux qui élèvent des alpagas pour la reproduction et pour la production de toison (par opposition aux seuls animaux de pâturage) peuvent souhaiter adopter un programme d'alimentation plus spécialisé. Par exemple, les femelles enceintes peuvent avoir besoin de plus de nutriments que ce qui est facilement disponible dans les pâturages et le foin, de sorte qu'un propriétaire peut envisager des suppléments nutritionnels supplémentaires. Des blocs minéraux à volonté peuvent également être fournis. Et pour l'éleveur très particulier, des agents de vulgarisation agricole peuvent être amenés à tester la valeur nutritionnelle des pâturages et du foin disponibles.

Le coût de l'alimentation est un petit facteur à considérer. Les alpagas ne mangent que 1 à 1,5% de leur poids corporel par jour. En termes de coût, cela équivaut à environ 50 cents par alpaga et par jour.

Fournir de l'eau fraîche est essentiel pour tous les animaux. Pour les propriétaires d'alpaga dans les climats nordiques, cela signifie s'assurer que les contenants d'eau ne sont pas gelés. Les abreuvoirs chauffants automatiques aident à réduire au minimum les corvées d'eau.

Comme pour tout bétail, les alpagas méritent une attention particulière à leur santé. Des vaccinations annuelles et un déparasitage régulier sont nécessaires. Les procédures de routine, telles que le vermifuge, peuvent être gérées par un propriétaire, ce qui contribue grandement à économiser sur les factures vétérinaires. En fait, trouver un vétérinaire compétent en soins d'alpaga devient l'une des premières tâches d'un propriétaire d'alpaga. Alors que de plus en plus de vétérinaires se familiarisent avec la race, leurs nombres sont encore rares.

La plus grande préoccupation des éleveurs d'alpaga est la santé des femelles enceintes et, bien sûr, de leurs bébés, appelés crias. Certains propriétaires préfèrent envoyer leurs femelles gestantes dans des fermes qui ont plus d'expérience à la naissance, mais en réalité, les naissances d'alpagas ont tendance à être assez faciles. Très probablement en raison du fait qu'ils proviennent d'un climat froid, les naissances d'alpagas se produisent pendant la journée et sont généralement sans complications. Quoi qu'il en soit, un propriétaire d'alpaga responsable voudra être présent à la naissance en cas de problème. Parmi les nombreuses compétences sur lesquelles les nouveaux propriétaires devraient étudier avant de se lancer dans la reproduction, il y a la façon de gérer les naissances difficiles.

Les dents et les ongles des pieds doivent être régulièrement coupés. Encore une fois, la plupart des propriétaires choisiront de le faire eux-mêmes une fois qu'ils auront reçu des instructions d'un enseignant compétent. De nombreux nouveaux propriétaires d'alpagas constateront que l'éleveur auprès duquel ils achètent leur bétail peut être une formidable source de connaissances en matière de soins et d'entretien.

Clôture et logement

Étant donné que les alpagas défient rarement l'escrime, la force et le type de clôture devraient être davantage liés à empêcher les prédateurs qu'à garder les alpagas à l'intérieur. Après un récent ouragan, l'éleveur Chris Lewis d'Alpaca Advantage à Delaplane, en Virginie, a découvert que quelques arbres étaient descendus ses paddocks, écrasant les clôtures et laissant de grands espaces ouverts vers les routes. Ses alpagas, cependant, ont pensé qu'il valait mieux quitter leur enclos sûr et aucun n'avait tenté de s'échapper.

Les prédateurs sont une grande préoccupation pour les propriétaires d'alpagas, donc afin d'éloigner les coyotes, les chiens sauvages et autres, de nombreux éleveurs utilisent des clôtures sans grimpe en combinaison avec des clôtures en chêne standard.

Un abri à trois côtés est généralement suffisant pour les alpagas. Comme ils sont originaires de régions montagneuses froides et venteuses et sont bien équipés pour un tel temps. La chaleur et l'humidité sont plus préoccupantes pour les propriétaires d'alpaga. La protection contre le soleil est essentielle; lorsque la chaleur et l'humidité se combinent, des mesures supplémentaires doivent être prises. Certaines fermes intègrent des ventilateurs et des systèmes de brumisation, d'autres ne font que vaporiser de l'eau sur leurs troupeaux.

Les abris doivent être suffisamment grands ou en nombre suffisant pour accueillir tous les membres du troupeau. Puisque les femelles doivent être séparées des mâles (mâles et hongres), des abris séparés doivent être fournis ou, si des étables sont utilisées, ils doivent être sectionnés.

Troupeaux d'alpaga

Il existe deux types d'alpagas: Huacaya et Suri. Quatre-vingt dix pour cent des alpagas dans ce pays (et dans le monde) sont Huacaya. Ils se distinguent principalement par leur toison: la toison Huacaya est laineuse et la toison Suri tombe comme des dreadlocks minces comme un crayon.

La majorité des propriétaires et des éleveurs d'alpaga ont moins de 10 animaux, donc dans ce cas, la gestion du troupeau est simple. Les femelles sont séparées des mâles et les femelles avec de jeunes cria à leurs côtés devraient être davantage isolées (bien que, en tant qu'animaux du troupeau, elles ne devraient jamais être entièrement séparées du reste du troupeau car cela causera plus de stress que nécessaire).

Le troupeau partage généralement un tas de fumier commun, ce qui rend l'alpaga facile à nettoyer après. Leur fumier est riche et petit, semblable au fumier de mouton, et est le bienvenu aux jardiniers avant même le compostage.

Économie d'alpaga

La première question que les propriétaires d'alpaga potentiels se posent généralement est de savoir si l'argent peut être fait ou non avec les alpagas. Si un acheteur élabore un plan, fixe des objectifs, prépare correctement sa ferme (ou un arrangement d'agence avec une autre ferme), prend soin du troupeau et planifie soigneusement l'élevage, alors la réponse est presque un «oui» définitif. À l'heure actuelle, la demande pour des reproducteurs bien élevés demeure forte, ce qui maintient les prix élevés.

Lorsqu'Amy Makrosky, actuelle présidente de l'Association des propriétaires et éleveurs d'alpaga (AOBA) a acheté ses quatre premiers alpagas il y a huit ans, elle s'est posée la question «Et si les prix baissaient?» Puisqu'elle était déjà tombée amoureuse des créatures, son résultat était: «Si le marché abandonne, je les aurai toujours et je les aimerai toujours.» Heureusement pour Makrosky, le marché n'a pas baissé et pour l'instant, ne montre aucun signe de ralentissement. Son troupeau initial de quatre est passé à environ 100, qu'elle garde dans sa ferme au Texas.

Pourtant, à un minimum d'environ 12 000 $ pour une alpaga femelle, de nombreux acheteurs voudront plus de leur investissement qu'un animal adorable mais cher. La question de savoir si un investissement dans les alpagas peut être rentabilisé réside non seulement dans la force apparente du marché actuel, ou dans la capacité de chacun à prendre soin du bétail, mais aussi dans quelle mesure on est habile et enclin à la commercialisation. Actuellement, environ 85 pour cent des éleveurs d'alpagas tirent leurs revenus de la vente de bétail d'élevage uniquement, sans se soucier de la vente de toison. Cela signifie que les éleveurs doivent devenir compétents dans l'art de vendre et de commercialiser leur bétail.

Selon Chris Lewis, si rien n'est garanti, un investisseur en alpagas rencontrera un succès financier s'il fait un effort éclairé. «La plus grande erreur que font les nouveaux propriétaires d'alpagas est de dépenser tous leurs investissements dans le seul élevage», dit Lewis. Il serait peut-être plus sage, suggère-t-il, qu'un investisseur, par exemple, ait 60000 dollars à dépenser, consacre 40000 dollars aux animaux reproducteurs, 10000 dollars au marketing et aux ventes, et réserve les 10000 dollars finaux pour les frais de reproduction, les factures de vétérinaire inattendues et autres divers.

La question de la rentabilité concerne également ce qui est considéré comme un «bétail bien élevé». Puisqu'il n'y a pas de lignes directrices établies pour la conformation, ce qui gagne actuellement dans le ring d'exposition est ce qui est le plus bel animal à un jour donné sur le ring. En d'autres termes, les éleveurs se sont reproduits pour «joli», en mettant l'accent sur la couleur et certains points de conformation populaires.

Cependant, beaucoup dans l'industrie de l'alpaga commencent à se reproduire en pensant à ce qu'ils considèrent comme le seul véritable avenir pour les alpagas: la production de toison. Certains éleveurs examinent maintenant plus attentivement les aspects très techniques de la qualité de la toison et incorporent des pratiques d'élevage pour l'améliorer.

La polaire d'alpaga, produit de luxe très convoité, est cinq fois plus chaude que la laine de mouton et sept fois plus résistante. En Amérique du Sud, les alpagas sont élevés spécifiquement pour leur toison. Ici, aux États-Unis, cependant, il y a si peu d'alpagas que, jusqu'à présent, aucune incitation économique n'existait pour commercialiser la toison au-delà des marchés de niche des filateurs à main et des tisserands. La totalité du clip national (toute la toison collectée en un an dans ce pays) est désormais d’environ 50 tonnes, contre 4 000 tonnes au Pérou. Une usine commerciale pourrait traiter cette quantité en trois jours. En conséquence, les grandes filatures américaines orientées vers la laine de mouton sont peu motivées à modifier de quelque manière que ce soit pour accueillir ce nouveau produit.

Deux choses doivent arriver pour changer les esprits des grands propriétaires de moulins américains. Le nombre d'alpagas aux États-Unis doit augmenter considérablement (ce qui est sur la bonne voie) et les éleveurs doivent commencer à élever leur cheptel en veillant à la qualité de la toison.

La Coopérative de fibre d'alpaga d'Amérique du Nord (AFCNA) a été créée en 1998 pour aider ses membres à collecter, traiter et distribuer leur fibre d'alpaga. Bien qu’elle ne soit pas encore rentable, la coopérative espère qu’une prise de conscience accrue de ses objectifs, ainsi qu’un nombre accru d’éleveurs d’alpaga intéressés à travailler l’angle de fibre de leur industrie, se traduiront bientôt par des bénéfices pour toutes les parties concernées.

Mis à part la fibre, il est certainement possible de gagner de l'argent sur le marché de l'élevage car ce marché est loin d'être saturé et bénéficie d'une forte demande. Au moment d'écrire ces lignes, une femelle bien élevée peut facilement rapporter 20 000 $ et un superbe taureau de troupeau a récemment été vendu aux enchères pour un record de 250 000 $!

Un certain nombre de facteurs assurent la croissance future du marché. Depuis 1998, les alpagas importés ne peuvent plus être enregistrés auprès de l'Alpaca Registry Inc. Alors qu'il est apparemment toujours possible d'importer des alpagas, les préoccupations liées à la fièvre aphteuse ont, pour la plupart, fermé les États-Unis à de nouvelles importations. En outre, les investisseurs sur le marché de l'alpaga sont fortement encouragés à travailler uniquement avec des animaux enregistrés. Tout cela, combiné au fait que les alpagas n'ont qu'un seul cria par an, signifie que le taux de croissance est fixé.

Entrer sur le marché

Une entrée typique dans le secteur de l'élevage d'alpagas ressemble à ceci: un éleveur nouveau dans l'industrie prépare sa ferme (clôtures, abris, aliments, etc.) et achète son troupeau d'alpagas - en concentrant généralement son investissement initial sur les femelles élevées. Disons qu'il investit 90 000 $ sur cinq femmes. Chaque femelle élevée produit un cria en un an. Environ la moitié de la progéniture sera de sexe féminin, moitié de sexe masculin. Une partie de la progéniture femelle sera vendue, le reste sera conservé pour augmenter le troupeau reproducteur. En cinq ans, le troupeau de départ de cinq femelles élevées peut atteindre 30 animaux, laissant maintenant l'éleveur avec une valeur de 500 000 $ (potentiel) en alpagas. Avant même qu'un retour réel ne soit réalisé, les propriétaires d'alpagas bénéficient de plusieurs avantages fiscaux, allant de la dépréciation à la réduction de la taxe foncière.

Ceux qui ne sont pas en mesure de réunir l'argent initial nécessaire pour faire un tel investissement peuvent profiter des options de financement offertes par de nombreuses fermes d'élevage d'alpagas. Une autre option pour ceux qui ne peuvent pas faire une grosse dépense initiale d'argent est de rejoindre un syndicat d'investissement d'alpaga où les membres investissent chacun un certain pourcentage dans l'achat et le soin des alpagas.

Quelle que soit la voie d'entrée choisie, le retour sur investissement potentiel important d'ici quatre ou cinq ans fait partie de ce qui anime ce marché. Mais de nombreuses personnes semblent également être attirées par les alpagas pour leurs avantages en matière de style de vie. Avec de si faibles besoins en terres (en fonction de la géographie et de la gestion des pâturages, entre cinq et 10 alpagas peuvent être gardés par acre), et la facilité d'entretien et de reproduction, de nombreux agriculteurs novices et amateurs considèrent les alpagas comme une porte d'entrée facile vers l'élevage du bétail.

Lewis pense que de nombreuses personnes, y compris un nombre important de retraités, dans le monde après le 11 septembre ont été attirées par un mode de vie rural plus simplifié. Et les alpagas sont un ajustement facile et bienvenu avec cette inclination de «retour au pays». «Après le 11 septembre, il y a eu un grand regain d'intérêt [pour les alpagas]», note Lewis. «Les gens penchent vers un ensemble différent de valeurs, une façon de faire plus ancienne, où la sécurité et la qualité de vie sont plus importantes.»

Comme le souligne Lewis, les alpagas s'intègrent parfaitement à ces nouvelles inclinations. «C'est juste un plaisir d'être là.»

Où trouver des alpagas

Les éleveurs et propriétaires d'alpaga sont très branchés sur les technologies et les méthodes de communication du 21e siècle.

En savoir plus sur les alpagas sur Internet est simple et amusant. De plus, de nombreux sites proposent des fonctions de recherche qui facilitent la recherche d'éleveurs d'alpaga près de chez vous. Les initiés de l'industrie des alpagas encouragent souvent les visites à la ferme pour ceux qui envisagent simplement d'investir dans les alpagas.

Très probablement parce qu'ils savent que le temps passé avec les alpagas est finalement une expérience addictive.

  • Association des propriétaires et éleveurs d'alpaga (AOBA): www.alpacainfo.com. Sur le site officiel d'AOBA, vous pouvez localiser les éleveurs, consulter le vaste calendrier des événements, commander des informations imprimées et vidéo sur les alpagas (et leur élevage et soins), ou simplement parcourir leurs pages pour obtenir de nombreuses informations sur les débuts avec les alpagas.
  • Alpaca Registry Inc. (ARI): www.alpacaregistry.net. Cette base de données contenant la généalogie, le groupe sanguin et les registres de propriété d'alpagas en Amérique du Nord contient des informations sur les conditions d'adhésion et les avantages. Depuis sa création à la fin de 1988, le Registre a rendu obligatoire le groupage sanguin comme condition préalable à l'enregistrement et n'accepte que les descendants d'alpagas enregistrés qui se qualifient par le groupe sanguin.
  • Nation alpaga (www.alpacanation.com) est un site Web indépendant où les fermes individuelles d'alpagas peuvent annoncer leurs services et leurs ventes de bétail. Le site est bien organisé, facile à naviguer et constitue un excellent endroit pour commencer le shopping «virtuel» d'alpaga.
  • ILoveAlpacas.com: www.ilovealpacas.com. Vous avez vu les publicités, profitez maintenant du site. Cette campagne publicitaire a été financée et créée par un groupe d'environ 100 éleveurs d'alpagas. Beaucoup de ces éleveurs avaient une expérience précieuse en marketing et en communication de leurs précédentes carrières professionnelles et ces connaissances combinées sont maintenant appliquées à leurs efforts de marketing d'alpaga. Le site, tout en contenant des informations d'introduction de base sur l'industrie de l'alpaga, est fondamentalement conçu pour diriger les investisseurs potentiels vers les fermes d'alpaga à proximité.

Cet article a été publié pour la première fois dans le numéro de juillet / août 2004 de Fermes de loisirs magazine.


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